В рамках программы НАСА NextSTEP был выбран небольшой зонд для поиска воды в виде льда на поверхности Луны. Ученые считают, что это знак перемен в освоении межпланетного пространства.

Lunar IceCube — одна из нескольких предложенных государственно-частным партнерством миссий, отобранных в рамках программы НАСА Next Space Technologies for Exploration Partnerships (NextSTEP). Будучи одним из первых малых зондов для исследования космоса, Lunar IceCube заложит основу для будущих малых планетарных миссий.

Помимо предоставления ценных научных данных, Lunar IceCube поможет усовершенствовать стратегии, которые впоследствии будут использоваться для отправки пилотируемых миссий дальше в Солнечную систему. Возможность поиска ценных ресурсов может позволить астронавтам производить топливо и другие припасы, необходимые для путешествия экипажа на Марс. Такое решение позволило бы уменьшить количество топлива и вес ракеты, которую НАСА пришлось бы доставлять в космос с Земли.

Университет штата Морхед в городе Морхед, штат Кентукки, при значительной помощи ученых из Центра космических полетов НАСА имени Годдарда и компании «Бусек» из Массачусетса возглавляет проект спутника CubeSat, состоящего из 6 аппаратов (6-U).

Новая эра маленьких лунных зондов?

В рамках этого партнерства Центр космической науки штата Морхед построит зонд 6-U и обеспечит связь и слежение с помощью 21-метровой наземной антенны. Бусек предоставит современный электродвигатель, а Годдард построит единственный миниатюрный прибор на борту — широкополосный инфракрасный компактный спектрометр высокого разрешения (BIRCHES). Прибор будет искать твердую, жидкую и газообразную воду с сильно наклоненной эллиптической орбиты вокруг Луны.

«Lunar IceCube — это ключевой эксперимент для будущих миниатюрных планетарных миссий», — говорит ученый Ави Манделл из Центра космических полетов Годдарда, работающий над прибором BIRCHES. «Я считаю, что спутники такого типа ждут большое будущее благодаря их разнообразию. Как только мы поймем, как разрабатывать такие платформы, возможности их использования станут практически безграничными».

IceCube будет работать на лунной орбите в течение 6 месяцев. В то время как зонд Lunar Flashlight (JPL/NASA) будет искать залежи льда в постоянно затененных лунных кратерах, прибор BIRCHES будет изучать распределение воды в зависимости от времени суток, высоты, возраста и состава реголита. Исследования IceCube не ограничиваются затененными областями.

Однако прежде чем Lunar IceCube сможет начать свои исследования, ему необходимо попасть на Луну. Спутники, отобранные для EM-1, будут установлены внутри соединительного элемента корабля Orion с верхним элементом новейшей ракеты-носителя SLS высотой в 32 этажа. Как только ракета достигнет определенной точки на пути к Луне, контроллеры на Земле выпустят полезную нагрузку, которая будет следовать своим собственным маршрутам к местам назначения на Луне и вблизи нее.

Ионный двигатель BIT-3, разработанный Бусерком, и траектория, разработанная учеными из Центра космических полетов Годдарда с использованием современного программного обеспечения для траекторий, позволят вывести IceCube на орбиту через три месяца. Из-за малой емкости топливного бака при проектировании траектории зонда было крайне важно использовать гравитацию Земли, Солнца и Луны.

Если зонд Lunar IceCube будет выбран — он станет первым полностью действующим миниатюрным спутником для сбора научных данных за пределами земной орбиты.