Сдвигающийся лед и удивительный участок тумана — вот лишь некоторые из последних открытий зонда New Horizons, который вот-вот откроет ледяной мир с некоторыми сюрпризами.

«Мы знали, что полет к Плутону принесет нам сюрпризы, и сейчас — через 10 дней после пролета вблизи планеты — мы можем сказать, что то, что мы видим, намного превосходит наши ожидания», — сказал Джон Грунсфельд (НАСА). «Сменяющиеся льды, экзотическая химия поверхности, горные хребты и обширные туманы на Плутоне указывают на действительно удивительную планетарную геологию».

Всего через семь часов после пролета вблизи Плутона зонд «Новые горизонты» направил свою камеру LORRI на Плутон, чтобы запечатлеть солнечный свет, проникающий сквозь атмосферу планеты и туман на высоте 130 километров над поверхностью. Предварительный анализ снимков показывает два отдельных слоя тумана — один на высоте 80 километров над поверхностью, а другой на высоте 50 километров.

Информация со вчерашней конференции

«У меня челюсть упала, когда я впервые увидел инопланетную атмосферу в поясе Койпера», — сказал Алан Стерн, руководитель команды New Horizons (Юго-Западный исследовательский институт в Боулдере, штат Колорадо). «Это напоминает нам о том, что исследование новых мест дает нам не только удивительную науку, но и невероятную красоту».

Изучение атмосферы Плутона позволит оценить, что происходит внизу.

«Туманы, обнаруженные на этом снимке, являются ключевым элементом в образовании сложных углеводородных соединений, которые придают Плутону красный оттенок», — сказал Майкл Саммерс, член команды NH.

Модели предполагают, что туманы появляются, когда ультрафиолетовый свет разрушает молекулы газа метана — простого углеводорода в атмосфере Плутона. Такой процесс приводит к образованию более сложных углеводородных газов, таких как этилен и ацетилен, которые также были обнаружены в атмосфере Плутона зондом New Horizons. Когда эти соединения попадают в нижние, более холодные слои атмосферы, они конденсируются в частицы льда, которые образуют туманы. Ультрафиолетовое излучение Солнца превращает туман в «толины» — темные углеводороды, которые окрашивают поверхность Плутона.

Ранее ученые рассчитали, что температура будет слишком высокой для образования тумана на высоте более 30 километров над поверхностью Плутона.

Команда миссии New Horizons увидела на снимках LORRA доказательства плавающего экзотического льда на поверхности Плутона и признаки недавней геологической активности — то, на что ученые надеялись, но чего на самом деле не ожидали.

На новых снимках в удивительных деталях показана равнина, неофициально названная Sputnik Planum, которая лежит в западной части сердца под названием Tombaugh Regio. На нем четко видны признаки смещения ледяного слоя, который все еще может двигаться, в точности как ледники на Земле.

«Мы видели такой тип поверхности только на активных планетах, таких как Земля и Марс», — говорит Хон Спенсер (SwRI).

Кроме того, новые данные химического состава, полученные с помощью прибора Ralph, свидетельствуют о том, что центральная часть Sputnik Planum богата азотным льдом, монооксидом углерода и метаном.

«При температуре на Плутоне (-234 C) эти льды могут течь так же, как земные ледники», — говорит Билл Маккиннон (Университет Сент-Луиса). «В южной части Томбо Регио очевидно, что старая, плотно покрытая кратерами поверхность только что была покрыта новыми ледяными отложениями».

Зонд New Horizons будет передавать данные, сохраненные на борту, почти до конца 2016 года. В настоящее время зонд находится более чем в 12 миллионах километров позади Плутона по мере того, как он все глубже входит в пояс Койпера.

Источник: NASA/ phys.org